Découverte d’un hibou qui chassait comme un aigle il y a 55 millions d’années

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Comparison of the skeleton of Primoptynx poliotaurus next to that of the extant snowy owl (Bubo scandiacus) (c) Sven Tränkner & Gerald Mayr
28/07/2020
Découverte d’un hibou qui chassait comme un aigle il y a 55 millions d’années
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Siska Van Parys

Des paléontologues ont décrit un grand hibou qui tuait des mammifères de taille moyenne avec ses pattes et ses griffes il y a environ 55 millions d’années. “Aujourd’hui, les hiboux tuent avec leur bec”, annonce le paléontologue Thierry Smith (IRSNB), qui a participé à l’étude du squelette bien préservé du Wyoming, USA. Primoptynx poliotauros est une nouvelle espèce et un nouveau genre.

Le squelette exhumé par des paléontologues américains il y a trente ans, est un des hiboux fossiles les plus complets du Paléogène, la période géologique qui a suivi l’extinction des dinosaures non-aviens il y a 66 millions d’années. Le fossile, dont la majorité des os postcrâniens ont été préservés, est vieux de 54,5 à 55 millions d’années (Eocène inférieur).

Des doigts différents

Primoptynx poliotauros mesurait environ 50 centimètres de long – taille comparable à Hedwig, le harfang des neiges de Harry Potter - et appartient à un groupe disparu de hiboux. "Ses pattes sont différentes de celles des hiboux et chouettes actuels", déclare le paléontologue Thierry Smith de l'Institut royal des sciences naturelles de Belgique (IRSNB), co-auteur de l'étude avec Gerald Mayr de l'Institut de recherche Senckenberg de Francfort et Philip Gingerich de l'Université du Michigan. "Les hiboux ont aujourd'hui quatre doigts avec des griffes de même taille pour attraper des proies relativement petites, et les tuer avec le bec. Primoptynx a les premier et second doigts plus longs, comme on le voit chez les éperviers, buses, aigles et autres membres de la famille des Accipitridae. Ces deux doigts plus développés sont utilisés pour épingler les proies, qui sont percées par les serres. C'était donc un hibou qui chassait comme un aigle des mammifères de taille moyenne".

Ce fossile montre, avec d’autres découvertes, que durant l’Eocène inférieur il y avait déjà beaucoup d’espèces de hiboux, de différentes tailles, qui occupaient différentes niches écologiques. Le succès des hiboux allait de pair avec celui des mammifères, devenus très diversifiés après la cinquième extinction massive, qui a anéanti les dinosaures. L'extinction ultérieure de Primoptynx poliotauros et d'autres proto-hiboux pourrait être due à l'émergence d'oiseaux de proie diurnes à l'Éocène supérieur.

Cette étude est publiée dans le Journal of Vertebrate Paleontology.

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