Medewerker Richard Smith krijgt prestigieuze Morris Skinner Prize

Richard Smith ontvangt de prijs op de bijeenkomst van de Society of Vertebrate Paleontology
10/12/2014
Medewerker Richard Smith krijgt prestigieuze Morris Skinner Prize
post by
Reinout Verbeke

Begin november heeft Richard Smith, wetenschappelijk medewerker van ons Instituut, de Morris F. Skinner Prize gekregen voor zijn bijdrage aan de paleontologie van gewervelden. Richard Smith kreeg de onderscheiding vooral voor zijn Dormaalcollectie, een rijke verzameling fossiele vertebraten uit het vroege eoceen, een periode die ongeveer 56 miljoen jaar geleden begon.

De Morris F. Skinnerprijs wordt jaarlijks toegekend aan iemand die een buitengewone bijdrage heeft geleverd aan de wetenschap door belangrijke collecties van fossiele gewervelden aan te leggen, én die anderen heeft aangespoord en opgeleid om hetzelfde te doen. Onze wetenschappelijk medewerker Richard Smith ontving de prijs tijdens de 74ste bijeenkomst van de Society of Vertebrate Paleontology in Berlijn, in het bijzijn van 1.300 collega’s.

Richard Smith, vandaag leraar-op-rust, verzamelde al fossielen vanaf zijn twaalfde. Het verwondert niet dat hij op zijn achttiende vrijwillig medewerker werd aan ons Instituut. Hij groef samen met paleontoloog Edgar Casier onder meer naar haaientanden uit het eoceen. Tot 2011 had Richard al meer dan 100.000 gewervelden-specimens verzameld, van gehoorsbotjes van vissen tot bizonschedels.

Zoogdieren in Dormaal

In 1989 herontdekte Richard Smith de Belgische site van Dormaal (Vlaamse Brabant), die onder meer de eerste moderne zoogdieren van Europa opleverde. Jarenlang waste en sorteerde Richard de 24 ton paleontologisch materiaal uit Dormaal. Het is vandaag een van de meest complete verzamelingen zoogdieren uit de periode tussen paleoceen en eoceen, toen het klimaat sterk opwarmde, en het tijdperk van de moderne zoogdieren aanbrak. Dit jaar haalde een van Richards favoriete ontdekkingen, de kleine carnivoor Dormaalocyon latouri, de cover van het vaktijdschrift Journal of Vertebrate Paleontology.

Zo vader, zo zoon

Richard Smith publiceerde 46 peer-reviewed artikelen over zijn ontdekkingen, in samenwerking met ontelbare gewerveldenspecialisten uit België, Frankrijk, Duitsland, Spanje, Tsjechië, Groot-Brittanië en de VS. Hij schonk veel van de specimens aan ons Instituut om jonge onderzoekers te helpen met hun doctoraalscriptie. Richards zoon Thierry Smith, paleontoloog aan ons Instituut, zet het levenswerk van zijn vader voort met studies naar de vroegste oorsprong van moderne zoogdieren, onder meer op basis van de Dormaal-collectie.
‘Mijn vader nam mij al op jonge leeftijd mee om met hem opgravingen te doen, of het nu weekend was of vakantie’, getuigt Thierry. ‘Als tiener begon ik te diepzeeduiken en had ik even genoeg van fossielen. Ik ging mariene biologie studeren. Maar omdat hier in België weinig jobs te vinden zijn in dat domein, ben ik toch een doctoraat begonnen in paleontologie … tot groot plezier van mijn vader, die zijn collectie van 7.000 zoogdierspecimens uit Dormaal ter beschikking stelde. Vandaag zijn fossiele vertebraten een familiepassie!’

Skinner

De prijs is genoemd naar Amerikaans paleontoloog Morris F. Skinner (1906-1989), die een belangrijke verzameling fossiele paarden – de Frick-collectie – hielp aanleggen, en de collectie daarna jarenlang met zorg beheerde in het American Museum of Natural History in New York. 

Abonneren op Royal belgian Institute for natural Sciences News
Go to top