India was een ‘Ark van Noach’

Opgravingen in de bruinkoolmijn van Tadkeshwar, in het westen van India (Foto: Annelise Folie, KBIN)
27/06/2016
India was een ‘Ark van Noach’
post by
Reinout Verbeke

Een internationaal team van paleontologen en geologen heeft 54 miljoen jaar oude fossielen opgegraven op een nieuwe site in India. Het zijn fossielen van zoogdieren, vogels en reptielen, waaronder een nieuwe reuzenslang. Sommige zijn verwant aan Europese fauna, andere aan primitievere dieren van het supercontinent Gondwana. Die opmerkelijke mix doet vermoeden dat er verschillende landbruggen zijn geweest naar India, dat toen nog een eiland was en als een ‘Ark van Noach’ richting het huidige Azië dreef.

Paleontologen van ons Instituut hebben samen met Indiase en Amerikaanse collega’s 54 miljoen jaar oude fossielen opgegraven van meer dan dertig soorten gewervelden. Ze deden de ontdekking op een nieuwe paleontologische site: de mijn van Tadkeshwar, aan de westkust van India. Het onderzoeksteam beschreef vogels en amfibieën, maar ook krokodillen, knaagdieren, onevenhoevigen, vleesetende zoogdieren, en primaten.

Het gros van de opgegraven dieren zijn ook teruggevonden in de nabijgelegen Vastan-mijn, die al tien jaar lang door paleontologen is uitgekamd. Toch bevat Tadkeshwar grote gewervelden die nog niet eerder in de Indiase bodem werden aangetroffen, waaronder de reuzenslang Platyspondylophis tadkeshwarensis (nieuwe soort en nieuw genus), een krokodilachtige en een pantodont, een uitgestorven planteneter.

India: hop-on hop-off

In het tijdperk dat de dieren van Tadkeshwar en Vastan leefden – dat is het vroege eoceen – was India nog een eiland midden in de oceaan. Het had zich afgescheurd van Madagaskar en dreef richting het huidige Azië, waar de botsing met de Euraziatische aardplaat de Himalaya veroorzaakte.

Uit de studie blijkt dat er 54 miljoen jaar geleden diergroepen leefden die op Gondwana waren ontstaan (Gondwana is het zuidelijke supercontinent dat uit onder meer Afrika, Zuid-Amerika, Antarctica en Australië bestond) én dieren met een sterk ‘Europese’ verwantschap. ‘In die tientallen miljoenen jaren waarin India naar Azië dreef, moeten er dus verschillende landbruggen en migratieroutes zijn geweest’, zegt onze collega en paleontoloog Thierry Smith, een van de auteurs van de studie.

In het vaktijdschrift Geoscience Frontiers beschrijven de onderzoekers drie scenario’s. De Gondwana-soorten – zoals de opgegraven reuzenslang en krokodilachtige – kunnen van Afrika over Madagaskar naar India zijn ‘gehopt’ toen die laatste twee gebieden nog min of meer aaneenkleefden (tot zo’n 88 miljoen jaar geleden). Tweede scenario: ze zijn naar India gemigreerd toen er aan de Hoorn van Afrika (meest oostelijke punt van het continent) een landbrug ontstond naar het eiland.

En hoe verklaar je de ‘Europese’ soorten in het India van het vroege eoceen, zoals de voorlopers van de huidige paarden, primaten of knaagdieren? Die diergroepen vonden mogelijk een route tussen Europa en India via een ‘ketting’ van eilanden in de zogenoemde Neotethysoceaan tussen Afrika, Europa en Azië. Dat is meteen het derde scenario.

Of de opgegraven ‘Europese’ dieren ‘out of India’ naar ons continent zijn gekomen of hier zijn ontstaan en ‘into India’ zijn gegaan, kunnen de paleontologen nog niet zeggen. Dat moet blijken uit nieuwe opgravingen.

 

Het onderzoek werd gefinancierd door de National Geographic Society, de Leakey Foundation en Belspo. Het onderzoeksteam bestond uit onderzoekers van ons Instituut (behalve Thierry Smith ook Annelise Folie en Floréal Solé), van Universiteit Gent, Universiteit Namen, Wadia Institute of Himalayan Geology, Garhwal University, Panjab University en John Hopkins University School of Medicine. Meer info, en ook foto’s van de expedities op www.paleurafrica.be

Abonneren op Royal belgian Institute for natural Sciences News
Go to top